INCREDIBLE INDIA

Sluit even je ogen en open ze pas als je klaar bent voor een explosie. Een explosie van kleuren, geuren, geluiden. Gepijnigde ogen, overbelaste oren, verwarde neus, gestreste hersenen. Grootse 1001-nacht-paleizen en enorme sloppenwijken. Geuren van de lekkerste curry’s die je ooit zult proeven duelleren met een allesomvattende stank. Van verbranding, open riolering, afval. Arm, rijk. Oud, nieuw. Leven, dood. Tegenstelling op tegenstelling stapelen zich voor je op. Je analytische vermogen en je ratio zijn hier even veel waard als het leven van een bedelaar op straat. Eén ding is zeker: als je op zoek bent naar een ultieme reiservaring die nog lang na blijft beven, ben je in India aan het goede adres. India in één woord beschrijven is onmogelijk. Het Indiase Toeristenbureau is hier nog het best in geslaagd met het pakkende ‘Incredible’.

INCREDIBLE INDIA
 Op uitnodiging van Untamed Travelling, mocht ik in april samen met 10 doorgewinterde vakgenoten een betoverende rondreis door India maken. Wij starten onze reis in Jaipur, de hoofdstad van de deelstaat Rajastan. Brengen een bezoek aan de indrukwekkende Taj Mahal. Reizen per trein naar Bopal en verkennen de nationale   

 (wild)parken Satapura en Pench. 


Wij vliegen met Etihad, na een bliksembezoek aan Abu Dhabi (een lange lay-over maakt van de nood een deugd) begint ons India avontuur. Sommige bijzondere dingen gebeuren ongepland…dat doet mij dan altijd mijmeren over toeval of het lot, weerskanten van dezelfde medaille, denk ik dan. Op de luchthaven van Abu Dhabi wachtend bij de gate wordt de aandacht van mijn roomy getrokken naar een taks free tas die al even zonder reiziger naast haar staat geparkeerd. De verbazing is groot wanneer zij, weliswaar tot groot genoegen van een ieder, 2,5 liter Whisky ontdekt, netjes verdeeld over drie flessen. Volgens de kenners onder ons gaat het hier niet zomaar om een Whisky maar een zeer smakelijk en kostbaar exemplaar. Omdat wij in de verste verte geen eigenaar kunnen bespeuren zit er maar een ding op, wij moeten ons gaan ontfermen over dit verloren vocht. Eigenlijk vind ik whisky niet echt lekker, maar als je in de vreemde bent zoals ze dat zeggen, schijnt dat een regelmatig gebruik van Whisky goed is om buikklachten te voorkomen. Met de veel gehoorde ‘delhi belly’ in mijn achterhoofd neig ik nu toch sterk te geloven in het lot. Samen met mijn roomy Anja Grobel (Travel Counsellor) heb ik dagelijks onze reisdag geëvalueerd onder het genot van een stevig glas. Soms puur, soms een verdunde on the rocks versie. Ik ben ondertussen van Whisky gaan houden.   

Etihad vervoert ons in stijl (Businessclass) naar Jaipur, midden in de nacht duurt de immigratie toch nog een stuk langer dan gehoopt. Na wat vrije uurtjes in het prachtige Alsisar Haveli Heritage Hotel waar wij overnachten maken we kennis met Jaipur, gelegen in Rajasthan, India’s meest kleurrijke en exotische provincie. Jaipur is de hoofdstad van deze Indiase deelstaat en heeft een inwoneraantal van ruim 3 miljoen en is een belangrijke toeristische trekpleister. De deelstaat Rajasthan roept het beeld op van het klassieke India. Het land waar het hindoeïsme nog sterk in zijn traditionele vorm voortleeft. We worden geraakt door de vriendelijkheid van de bevolking in Jaipur wat ook wel ‘pink city’ genoemd wordt vanwege de vele rozekleurige gebouwen, zoals Hawa Mahal, het Paleis van de Winden. De sprookjesachtige paleizen, de gigantische forten en de rijk versierde kleding van de bevolking zijn een lust voor het oog en leveren ons heel veel camera shots op. Deze oude stad wordt omringd door een imposante vestingmuur met zeven indrukwekkende poorten. Verwonderd heb ik mij over hoe de mensen in India zich verplaatsen. In het straatbeeld bevinden zich veel teveel auto’s die zich ogenschijnlijk zonder regels voortbewegen. Het luide getoeter maakt een oorverdovend lawaai. Jaipur is een heksenketel van knetterende brommertjes, kamelenkarren en loslopende geiten en heilige koeien. Om de chaotische sfeer compleet te maken tref je midden op de weg luidruchtige marktkooplui die handkarren volgestouwd met verkoopwaar voortduwen, tuktuks, riksja’s, fietsers, mediterende en bedelende mensen, alles krioelt door elkaar heen. Wonderbaarlijk hoe iedereen alle obstakels weet te ontwijken. Hier in Jaipur merken we: India is intens! Een intens land waar je van top tot teen ondergedompeld wordt in een kleurrijke chaos. 


In eerste instantie kan de contrasterende confrontatie je in verwarring brengen. Je beseft pas hoe goed je het eigenlijk hebt op het moment dat je het ‘gewone’ voor een tijdje kwijt bent. Het is een ervaring die je verrijkt. Onze groep bestaat uit zeer ervaren wereldreizigers en we zijn intussen wel wat gewend in Azië tijdens onze vorige reizen. Toch wordt per uur duidelijker dat India hét land van uitersten is en niet te vergelijken is met een ander Aziatisch land. India is ‘Azië pur sang’.

Wij bezoeken in Jaipur o.a. het City Palace en Amber Fort, echte ‘must sees’ voor wie in Jaipur verblijft. Wanneer je in Jaipur bent is het trouwens ook zeker de moeite waard om naar de Raj Mandir bioscoop te gaan, wij hebben hier (deels) de première gezien van Sultan, een echte Indiase Bollywood film. Een hilarische ervaring doordat we geen woord van de film verstonden, maar de gekte van medefilmkijkers (allemaal Indiërs) die volledig uit hun dak gaan werkt erg aanstekelijk. Ook hebben we ’s avonds een keer gedineerd in het sprookjesachtige Amber Fort, een ervaring die niemand van ons zal vergeten, zo sprookjesachtig gaaf. Verder was er een bijzondere kennismaking met zeer gastvrije locals, een echtpaar dat ons rijkelijk voorziet van wijn, gin tonics, lekker hapjes en boeiende verhalen. We volgen hier een kookworkshop en genieten daarna samen van een heerlijke maaltijd in een niet te vergeten setting/ambiance. Zowel het diner in het fort als de kookworkshop zijn echt aan te bevelen om als excursie voor klanten te boeken.



De Indiaanse keuken is buitengewoon gevarieerd en smakelijk en al even rijk als haar geschiedenis. Alles wordt uit de (kruiden)kast getrokken om de smaakpapillen te prikkelen: koriander, munt, knoflook, kurkuma… De basis wordt veelal gevormd door peulvruchten en zuivel- en graanproducten. Een typisch Rajasthaans gerecht is Dahl Bati Churma, een combinatie van linzen, deegballetjes en een zoet nagerecht waarin ghee (geklaarde boter) is verwerkt. Ook thalis, een schaal met verschillende kleine gerechtjes, is populair. Tot slot vind je hier – net als in de rest van India – roti en naan-broden en dranken zoals lassi (op basis van yoghurt) en chai (thee). Het eten in India heb ik persoonlijk als een feestje ervaren. Bijzonder smakelijk en ik ben niet ziek geweest, of de whisky daar heel toevallig ook nog een kleine rol in heeft meegespeeld dat laat ik maar in het midden.


Een vijf uur durende rit brengt ons van Jaipur naar Agra, de stad zelf heeft niets bijzonders in petto maar als groep kijken we hier allemaal naar uit want vandaag bezoeken wij de Taj Mahal. Na een high tea in het geweldige Oberoi Amarvilas Hotel, met zicht op de Taj Mahal, maken wij ons gereed om dit architectonische wereldwonder te gaan zien. Bij binnenkomst, via een symmetrisch pad door een grote rode poort, kun je de Taj Mahal al voor een gedeelte zien. Maar als je dan de poort uitloopt en hem in volle glorie ziet, ja dan voel je wat een schoonheid dit bouwwerk bezit, wat een kracht en liefde de vormen en de kleuren uitstralen. Het is bloedheet, maar gek genoeg hebben we hier geen last van. Uren wandelen we hier rond, verzonken in gedachten zien we de zonsondergang op deze plek die een schakering aan kleuren veroorzaakt. Een magisch schouwspel, wat worden er veel foto’s gemaakt maar deze schoonheid is niet in een beeld te vangen. Een bezoek aan de Taj Mahal is een ware emotie wat iedereen zelf zou moeten ervaren. In woorden en beelden is het eigenlijk niet weer te geven.


We gaan de Taj Mahal in, hier ligt ze begraven, de vrouw voor wie dit gebouwd is: Mumtaz Mahal. Naast haar ligt haar man Shah Jahan. De tijd glijdt hier door je vingers zonder dat je het zelf merkt. In de 17e eeuw gaf de Indiase grootmogol Sjah Jahan opdracht tot de bouw van het grafmonument voor zijn hoofdechtgenote Mumtaz Mahal, die na 17 jaar huwelijk in het kraambed was gestorven na de bevalling van haar 15e kind (1631). Hij beloofde haar dat hij nooit meer een kind zou verwekken bij een vrouw en dat hij voor haar het mooiste gebouw ter wereld zou laten bouwen. De Taj Mahal wordt universeel gezien als één van de meesterstukken op de Unesco Werelderfgoedlijst en is ook een van de meest herkenbare gebouwen ter wereld en staat symbool voor India. In 2007 werd de Taj Mahal verkozen tot een van de zeven nieuwe wereldwonderen. Het gebouw wordt jaarlijks door miljoenen bezoekers bezocht. Voor velen van de bezoekers is het mausoleum vooral een romantische ode aan de liefde. Liefde is tijdloos ervaar je hier. Meer dan 20.000 mensen hebben meegewerkt aan de bouw van dit monument, opgetrokken uit marmer en ingelegd met ontelbare halfedelstenen. Wij eten en logeren deze nacht in het ITC Mughal Hotel. 

Vandaag staat ons een lange reisdag te wachten, per trein reizen wij van Agra naar Bhopal. 

Onze auto uitstappend op het station maken wij vrijwel al direct kennis met opdringerige verkopers die niet snel opgeven. Ik besluit mijn slippers maar te laten poetsen en wordt afgezet waar ik bij sta, lachend zet ik mijn westerse bril af. Keep smiling. Onder het genot van koffie wachten wij op onze trein. Het station is overigens al een belevenis op zichzelf, in alle vroegte ’s morgens worden onze zintuigen direct weer geprikkeld. Onze trein rolt het Agra Cantt Railway Station binnen. 


Wij hebben een 6 uur durende treinreis voor de boeg. Al snel blijkt dit weer een palet aan geuren, kleuren en indrukken te zijn van drukke chaotische, drukke treinstations die langzaam overgaan in dorpen langs en zelfs op het spoor, vervolgens reizen we door uitgestrekte en ongerepte natuur. De omstandigheden waarin mensen soms leven, voor zover je dat vanuit de trein kunt beoordelen, zijn nauwelijks te vatten. De trein is erg comfortabel, wij reizen eerste klas per Shatabdi Express en hebben een zee aan beenruimte. Water wordt direct uitgedeeld en voor wie wil kan zelfs een maaltijd nuttigen. Op aanraden van onze gids hebben wij de maaltijd overgeslagen. Mijn family pack Sultana, standaard in mijn reistas, ziet voor het eerst het daglicht deze reis. Een aantal medereizigers en collega’s verzorgt een zang en dansshow aan boord. Time flies, we komen aan in Bhopal, tijd om uit te stappen. Wij zijn gearriveerd in de tijgerstaat Madhya Pradesh. Jungletime is on.

Madhya Pradesh wordt niet voor niets de tijgerstaat van India genoemd. Meer dan 10% van de totale wereldpopulatie tijgers leeft hier, in deze provincie van India, en het is onderdeel van het Satpura Maikal Landscape programma van het WWF. In het jaar 2020 moet hier de tijgerpopulatie met 75% zijn toegenomen. Wij bezoeken 2 parken, Satpura & Pench. 

In comfortabele auto’s reizen wij in een kleine 3 uur naar Satpura National Park and Tiger Reserve waar we overnachten in Reni Pani Jungle Lodge. Een lodge met 12 vrijstaande cottages op een klein halfuur afstand van de ingang van Satpura National Park. Een sfeervolle lodge voorzien van een zwembad en bar. Veel privacy en een goede atmosfeer. Wij zullen de komende dagen diverse safari’s maken. Het park biedt een breed en uniek aanbod van activiteiten. Afgezien van jeep & boot safari’s is Satpura het enige park waar je ook wandelsafari’s kan maken. Naast de tijger is er natuurlijk een enorme diversiteit aan ander wildlife waaronder vogelsoorten, vele soorten inheemse vlinders, wilde honden, maar ook (Balou) de lipbeer is hier te spotten. 


Tijdens onze 4 x 4 safari’s heerst er een doodse stilte in onze Jeep, samen met de chauffeur en ranger zijn we op zoek naar de tijger, best inspannend om te turen in de wirwar van hoge bomen, struiken en gras. Het is zeker niet vanzelfsprekend om de tijger ook werkelijk te spotten, het weerhoudt ons team er niet van door fanatiek ons best te doen en veel geduld te hebben. Het blijft een kwestie van geluk hebben, want wilde dieren zijn en blijven onvoorspelbaar. In tegenstelling tot de savannedieren willen jungledieren liever niet gezien worden. Af en toe wordt de stilte verbroken en wordt er alarm geslagen door hertachtigen als de chital of de sambar, of door langurapen. Deze alarmkreet betekent dat de koning van de jungle gesignaleerd is. Ook betekent deze alarmkreet het definitieve einde van de stilte, want ook alle andere jeeps gaan met volle vaart op het geluid af in de hoop een glimp te kunnen opvangen van deze prachtige superkatten. Helaas hebben wij in Satpura de tijger niet gezien, desalniettemin hebben we een geweldige wildlife beleving gehad.

Tijdens het ontbijt vullen we ons wildlife logboek in, pakken onze spullen en vertrekken richting Pench National Park voor nieuwe avonturen. We logeren in Jamtara Wilderness Camp, een luxe ‘tented camp lodge’ welke is opgezet volgens de laatste standaards van duurzaamheid. Het overnachten in deze luxe tent is een idyllische ervaring; we genieten van de dierengeluiden en ontwaken in de prachtige natuur. Uniek aan deze lodge is dat het aan de rand van het National Park ligt ver weg van de andere lodges. Tevens heeft Jamtara een eigen gate waardoor je de natuur vrijwel voor jezelf alleen hebt. De lodge is zijn eigendom van Amit Sankhala. De Sankhala familie is al decennia een grote naam op het gebied van tijgerbescherming. In 1970 was grootvader Sankhale de grondlegger van Project Tiger. Alleen door middel van duurzaam toerisme kan worden bijgedragen aan de bescherming van de tijger. Zittend met een drankje onder de prachtige oude Banyan Tree verteld Amit verteld ons over het Wilderness Camp project en de grote betrokkenheid met de locale bevolking. Hij deelde met ons zijn visie over het moderne leven. En de geschiedenis van zijn familie in India, een indrukwekkend betoog. De keuze om de lodge is hier te bouwen is gemaakt vanwege de Banyan Tree. Een imposante boom, vol met aapjes die overdag naar ons kijken terwijl wij een verkoelende duik nemen in het zwembad. Voor dat we aan tafel gaan, een geweldig diner in de open licht onder de sterrenhemel, worden er door de naturalisten (rangers) amusante verhalen verteld over het leven in de lodge ‘behind the scenes’. 
Pench National Park is altijd al rijk geweest aan wildlife. Het wordt gedomineerd door gemengde bossen met veel struikgewas en open grasland. Door deze diversiteit is het park een ideaal leefgebied voor een grote populatie van axis- en Aristoteles herten, de prooi van de tijger. Het park heeft de hoogste dichtheid hoefdieren in India: 90,3 dieren per vierkante kilometer! Door zijn enorme rijkdom aan prooidieren diende dit park als decor voor Kipplings Jungle Book. De remake van deze film draait nu in de bioscoop. De diversiteit van de dieren die hier gespot kunnen worden, komen niet in grote hoeveelheden voor. Wij zagen heel veel prachtige vogels zoals de Malabar Pied hornbill, bijzondere apen, uilen, pauwen en dagelijks een groep wilde honden die bij de poel kwamen drinken. Maar eerlijkheidshalve waren wij natuurlijk vooral in de ban van het spotten van tijgers. De manier waarop de chauffeurs en de parkgidsen zoeken naar de tijger is uiterst professioneel en plezierig.

Hoe ziet een dag wildlife / safari eruit?

De vroege ochtend en de late middag zijn de meest geschikte tijden om op zoek te gaan naar de tijger en andere wilde dieren. We worden dan ook om 04:30 uur gewekt om op pad te gaan, niet erg want de temperatuur deze periode van het jaar is dan nog aangenaam en de roofdieren zowel als de prooidieren zijn dan actief. Na de ochtendsafari, de hitte is inmiddels flink opgelopen, genieten van een picknick ontbijt in de jungle. Vervolgens gaan we terug naar de lodge om bij te komen van een enerverende ochtend en koelen af in het zwembad en genieten van heerlijke lunchgerechten in de lodge. Aan het einde van de middag gaan we weer op game drive. Het is bijzonder om op te merken dat de dieren actiever worden in het mooie schemerlicht. Bij terugkomst is het donker, tijd voor een lekker biertje of glas wijn voordat we aan tafel gaan.

De vreugde was onbeschrijflijk toen onze naturalist ineens riep “tiger!”. Wat een onbeschrijfelijk mooi cadeau, wij waren nog geen 10 minuten in Pench National Park en we hebben de tijger op minimale afstand vol in beeld. Wat een majestueus dier, hij komt op ons toe lopen en de volledig open jeep, geen zonnedak, die ik vanwege de hitte eerder vervloekt had bleek nu een zegen. Staand op de dakreling heb ik het tijger tafereel staan filmen terwijl Anja en Iris in de weer waren om prachtige foto’s te maken. Wij moesten ondertussen even bijkomen, want het is een overweldigende gebeurtenis als je wens uit is gekomen en je deze betoverende superkat nu eens in het wild gezien hebt. Wat een mazzel, wat een mooi dier, de koning van het dierenrijk, zo zeldzaam en hij was zo dichtbij. 


Vanuit Pench reizen wij naar Nagpur en vliegen vanaf hier naar Bombay. Na een lange en gezellige na zit in het Kohinoor Continental Hotel frissen we ons op. Via Abu Dhabi brengt Etihad ons weer veilig naar Amsterdam.

India : ongelooflijk in al haar facetten. Het overtreft alle mogelijke in te beelden chaos en magie. India is als een achtbaan die je in moordtempo langs hoogte- en dieptepunten voert. Waar je ook besluit om heen te te gaan: laat je meevoeren. Of je nu op je teenslippers door Jaipur wandelt, op blote voeten door de Taj Mahal of per safari op zoek gaat naar de tijger in imponerende nationale parken. Het ongeloof en het avontuur ga je absoluut beleven in Incredible India.

Onze dank gaat uit naar Untamed Travelling die deze reisbeleving, onder de bezielende leiding van Trees Piersma, mogelijk heeft gemaakt. Mijn persoonlijke dank gaat ook uit naar alle medereizigers. Ik heb genoten van jullie gezelschap, jullie waren fantastisch! Ik kijk warm uit naar een India reünie. 

Mede namens alle onderstaande reiscollega’s een hartelijke groet,

Irma Goossen (The Travel Club)
VakantieXperts Amsterdam Iris Poels 

Travel Counsellors Anja Grobel

VakantieXperts Bilthoven Mejasa Cerimovic

Klooster Reizen Gerda Klooster

Buitenlandsche Zaken Els Sondermeijer

The Travel Club Marlous de Boer

Kupers Reisinfo Joyce Fonteijn

Travel XL Brouwer Ineke Brouwer

VakantieXperts Bussum Lucienne van der Stuyft
Dit verslag is geschreven door reisgenoot Irma Goossen. Dank!

Advertenties

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit / Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit / Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit / Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit / Bijwerken )

Verbinden met %s